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抵太陽系邊緣 新視野號拍照報平安

「新視野號」太空船在新年首日飛越太陽系的「天涯海角」。(NASA)
「新視野號」太空船在新年首日飛越太陽系的「天涯海角」。(NASA)

【記者許家琳/報導】在地球上的人們迎來新的一年之際,遠在數十億公里以外的「新視野號」(New Horizons)太空船也完成了一項創紀錄的太空任務,並送給地球一份禮物,讓人類第一次看到太陽系邊緣的物體。

來自美國國家航太總署(NASA)和約翰霍普金斯大學應用物理實驗室的科學家證實,「新視野號」太空船在新年首日飛越太陽系的「天涯海角」(Ultima Thule),「天涯海角」這顆岩石性質的物體約有美國首都華盛頓大小,繞行在距離太陽約64億公里的古柏帶(Kuiper Belt),這是太陽系的邊緣。

科學家們對這一成就感到欣慰,因為飛越「天涯海角」的機會只有一次,這是一次令人難以置信的壯舉。在新視野號飛到距離「天涯海角」3,500公里的地方時,拍攝了一張照片。圖片顯示,這個位於古柏帶的天體可能具有類似保齡球的形狀,尺寸約為32×16公里。另一種可能性是,「天涯海角」是兩個互相繞行的物體。

「我們剛剛完成了最遙遠的飛越。」新視野號探測器項目任務控制主管愛麗絲.鮑曼(Alice Bowman)說,「這將幫助我們了解太陽系的起源。」新視野號首席研究員、科羅拉多州西南研究中心研究員斯特恩(Alan Stern)說:「新視野今天按計畫,在歷史上首次對最遙遠的世界進行了深入探索,距離太陽64億公里。」「我們的數據看起來很棒,而且我們已經從近距離(開始)了解『天涯海角』。從現在開始,數據會變得越來越好!」

「新視野號」即將抵達人類所探索過距離最遠的特定目標,可以說是一個極具歷史性的里程碑。◇