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地球軌道上到底有多少衛星?

過多的衛星,將會影響到天文觀測。(ShutterStock)
過多的衛星,將會影響到天文觀測。(ShutterStock)

編譯/笛睿
麻薩諸塞大學洛厄爾分校(University of Massachusetts Lowell)物理學教授查克拉巴蒂在學術討論網站The Conversation上,發表了一篇關於衛星的文章。提到在20世紀下半葉,全世界每年大約發射60~100顆衛星,這樣子的發射顆數持續到2010年左右。

在此之後,衛星發射的顆數顯著增多。2020年這一年,世界各國一共進行了114次發射行動,共有大約1,300顆衛星升空,第一次打破了每年發射的衛星總量破千的紀錄。

到了今年,截至9月16日,又有1,400顆衛星被送入了地球軌道。此時,2021年還沒有過完,顯然還有更多的衛星將發射升空。日前,SpaceX公司又發射了51顆衛星加入他們的星鏈(Starlink)群陣。

衛星數量增加原因

查克拉巴蒂表示:主要有兩個原因推動了衛星數量的大幅增加。一個原因是發射衛星變得越來越容易;另一個原因是火箭每次可以搭載的衛星數量越來越多,發射衛星的成本越來越低。

這倒不是因為火箭的功率越來越大,是因為隨著電子技術的發展,衛星造得越來越小。2020年所發射的衛星中,94%都是重量不到600公斤的小型衛星。

多數衛星都用於地球觀測或是提供網際網路服務,尤其是網路服務,僅僅2020這一年裡,SpaceX與OneWeb就發射了上千顆衛星。他們的目標在未來幾年內要各發射4萬顆衛星,在地球低空軌道創建所謂的「超級衛星群陣」。

衛星影響天文觀測

不過,地球軌道上飛行著大量的衛星會對天文觀測造成影響。就在SpaceX發射了他們第一批60個衛星後,天文學家已經發現部分星空可見光觀測受到遮擋,更嚴重的是對無線電觀測訊號的影響。天文學家估計,像星鏈這樣的項目,受影響的特定頻率訊號的敏感度會損失高達70%。

另外,從國家來看,在地球軌道上擁有至少一顆衛星的國家總數已經超過105個。◇