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神祕黑豹 百年只目擊過一次

黑豹是世界上人類最難得窺見的動物之一。(Shutterstock)
黑豹是世界上人類最難得窺見的動物之一。(Shutterstock)

編譯/劉謹信
提起「黑豹」這種動物,很多人的腦海中會出現「全身通黑、神祕罕見、極度危險、具有攻擊性」等詞彙。確實,黑豹主要生活在亞洲印度或非洲,人跡罕至之處,是世界上人類最難得窺見的動物之一。

來自美國加州聖地亞哥學院的生物學家尼古拉斯.皮爾福德(Nicholas Pilfold)博士說:「不是所有的豹子都是黑色的,黑豹的確很罕見。從全球豹子的數目來看,全身通黑的大約只占11%左右。即使在非洲,黑豹也是十分稀有的。」 最近一次人類看到黑豹,是2019年在肯尼亞,這也是100年來人類的唯一一次目擊事件。

黑豹的天然生活環境,主要是在東南亞的熱帶地區,牠們之所以擁有黑色毛皮,是一種名叫「黑化」的生理代謝過程導致的,這種代謝可以大大增加皮膚和毛髮的黑色素程度。有意思的是,牠們的毛皮也並不完全是黑色,其中常常夾雜有深棕色。

黑豹主要生活在亞洲印度或非洲的人跡罕至之處。(Shutterstock)黑豹主要生活在亞洲印度或非洲的人跡罕至之處。(Shutterstock)

皮爾福德博士在《非洲生態雜誌》(African Journal of Ecology)中說:「黑化可能是動物適應環境的結果,這有助牠們在掠食者的追逃中活命。」 「黑化」過程一般認為是隱性基因導致的表型現象。還有一種現象叫做「假性黑化」,可以使得正常的豹子皮毛變成斑斑點點。如果你仔細看,甚至能觀察到其深色毛皮上淡淡的斑點輪廓。

毛色差異 造成交流障礙

2019年,巴西聖卡塔琳娜州聯邦大學(Federal University of Santa Catarina)的動物學家毛里西奧.格魯佩爾(Maurício Graipe)和同事推測,豹子的斑點可能是種群之間溝通的重要因素。

但是,黑豹與其他豹子這種毛髮顏色差異,可能會導致不同動物之間的交流障礙。「黑豹雖然善於偽裝,但是當一隻黑豹遇見一隻斑點豹,牠們之間的溝通可能就沒有那麼容易了。」格魯佩爾說。

黑豹的耳朵尖上,並沒有一般豹子身上常見的白色,格魯佩爾表示,「白色是反光能力最強的顏色,當黑豹缺失了這個特點,雖然可以使牠在黑暗中更加善於逃脫,但也喪失了部分溝通能力。」

格魯佩爾和其同事的研究推測,黑豹較弱的溝通能力,降低了牠們在野外的生存率。如果一個正常顏色的豹子生下了一隻黑豹,那麼豹子父母和黑豹寶寶之間的交流很可能出現問題,黑豹寶寶的死亡率因此較高,從而導致黑豹種群數量更加稀少。

黑豹是世界上人類最難得窺見的動物之一。(Shutterstock)黑豹是世界上人類最難得窺見的動物之一。(Shutterstock)

基因漂移 遺傳重組

也有一種科學假說認為,豹子的黑色是一種「基因漂移」現象。在動物與後代的代代相傳過程中,基因可能產生不同遺傳特性的重組。來自美國阿拉巴馬州的格雷格.巴什(Greg Barsh)博士在《史密森尼雜誌》(Smithsonian Magazine)發表文章支持這種學說。

巴什博士表示,格魯佩爾及其同事的研究很有意思,某些觀點也確實有證據支撐,但由於黑豹的罕有性,他們的論點無法得到驗證:「我認為最有趣的現象是,存在黑化過程的動物種群,往往是那些耳朵上有白色標記的動物。」這一點讓科學家們很困惑,或許是以後重要的研究方向。◇